Grandes Sellos de Rhythm & Blues: Stax

stax-records-memphis.jpgRetomamos el repaso a los grandes sellos de la historia de Rhythm & Blues con el que posiblemente sea mi sello favorito, Stax Records.

Stax fue una familia, un ejemplo de superación y de integración racial, pero sobre todo fue la definición del Southern Soul.

Nacimiento

EstelleAxton-JimStewartEn 1957 el violinista de country semiprofesional Jim Stewart, movido por los éxitos de Elvis Presley en el sello local de Memphis Sun Records, crea el sello Satellite Records. En sus primeros pasos Stewart se centra en lanzar grupos de Rocabilly, Country y Pop. En 1959 su hermana Estelle Axton se une al proyecto como socia capitalista, hipotecando su casa para poder comprar un grabador de la marca Ampex.

Ese mismo año se mudan a Middleton, Tennessee, donde Jim empieza a entrar en contacto con el R&B, y lanzan su primer single de música negra “Fool for Love” de los Veltones. Mientras promocionan a los Veltones entran en contacto con Rufus Thomas, Dj de la radio WDIA de Memphis, uno de los primeros artistas del sello y una de las figuras más importantes en la difusión inicial.

En 1960 se mudan a lo que en su día fue el cine Capitol en el sur de Memphis. La localización de los estudios dentro de uno de los guetos de la ciudad resultó ser un gran acierto, ya que muchos de los músicos que elevarían al sello a la fama eran vecinos del barrio. Booker T Jones, David Porter, Isaac Hayes o Steve Crooper ya frecuentaban el barrio antes de ser fichados.

Durante el verano de 1960 graban el primer single en las nuevas instalaciones, “Cause I Love You”, de Rufus y Carla Thomas, con el que consiguen una gran repercusión a nivel regional. Este éxito facilita el acercamiento de Atlantic Records, que comienzan a distribuir a los artistas del sello Satellite a nivel nacional a través de su subsidiaria Atco. El éxito de estos primeros lanzamientos convencen a Jim Steward, que centra el sello en artistas de música negra.

Cabe destacar que pese a que Estelle Axton no participaba activamente en los trabajos de estudio, si que tuvo una gran influencia en el funcionamiento del sellos a través de la tienda de discos Satellite. Situada en lo que fue la tienda de golosinas en la entrada del teatro, Stelle utilizaba la tienda para estar al tanto de los gustos del público. También era habitual que probase algunas de las grabaciones antes de su lanzamiento, y dependiendo de cómo fuesen acogidas, cambiarlas. Pruebas de mercado de primera mano.

Stax Records, Mar-Keys y Booker T & the MGs

En 1961 lanzan su primer disco a nivel nacional bajo el sello Satellite, el single “Last Night” de los Mar-Keys. La firma de los Mar-Keys es un hecho de especial repercusión, ya que parte de sus miembros formaron Booker-T & the MGs, y grabarían como banda de acompañamiento en muchos de los grandes éxitos del sello.

Steve Cropper comentaba en una entrevista que el éxito de “Last Night” es debido a que fue el primer instrumental con el que se podía bailar el twist. La canción adecuada en el momento adecuado.

Con el éxito y la repercusión de “Last Night” llegaron noticias de que ya existía una compañía en Califormia que estaba utilizando el nombre de Satellite, y se ven forzados a cambiarlo. Nace Stax Records (St de Stewart y Ax de Axton).

En octubre de 1961 se lanza “The Life I Live” de Barbara Stephens, en el que aparece por primera vez en los créditos como autor David Porter, uno de los grandes compositores del sello y de la historia del Soul.

Steve Cropper, que en esta época trabaja en la tienda de discos mientras desentraña los secretos del estudio de grabación, asumen las labores de A&R.

Hacia 1962 comienza a funcionar el segundo sello de Stax, Volt, y se establece una banda de la casa con varios miembros de los Mar-Keys y el teclista Booker Jones.

Ese mismo año sucedió una de esas anécdotas que demuestran que la música es imprevisible, y que las genialidades aparecen en cualquier momento: Mientras esperaban a que llegase al estudio para grabar Billy Lee Riley, un artista que no había tenido demasiado éxito en el sello Sun, los músicos que iban a tocar en esa sesión comenzaron a tocar para hacer tiempo. Ese día nación el tema “Green Onions”, un gran éxito nacional e internacional. Steve Crooper, Al Jackson, Duck Dunn y Booker T Jones se convirtieron en Booker T & The MGs, y obtendrían otros éxitos como “Time Tight” y “Soul Limbo” (nunca al nivel de Green Onions).

Hay que entender que en la época el sur de Estados Unidos se encontraba totalmente segregado (hasta los cementerios, comentan en uno de los documentales). Grupos en los que se mezclaban músicos negros con músicos blancos, y el espíritu general del Stax eran una verdadero ejemplo, y una verdadera rareza.

Durante estos primeros años, la emergente Stax Records obtiene un éxito moderado con otros artistas como William Bell, Carla Thomas y Rufus Thomas.

Otis Redding

A finales de 1962 en Stax se preparan para grabar a un grupo de Georgia, Johnny Jenkins and the Pinnetops. El día de la grabación llega al volante del coche y descarga los instrumentos un desconocido llamado Otis Redding.

Comentan que durante toda la sesión. Otis estuvo intentando convencer a Steve Cropper para que le escuchase cantar. Por que lo dejase tranquilo, Cropper acabó accediendo y lo primero que escucho de la voz de Otis fue “These Arms of Mine”. Stax tenía nuevo artista, y pronto nuevo abanderado.

Otis, que componía gran parte de sus temas, llegaba a las sesiones de grabación con la canción terminada en su cabeza, y canturreba uno a uno todos los arreglos a los músicos.

Otis Redding fue probablemente el músico de Soul que cantó con más emoción, desde los más profundo de si mismo. Entre su extenso legado nos quedan sus brillantes interpretaciones como el mencionado “These Arms of Mine”, “Try a Little Tenderness”, “Hard To Handle” o “Mr Pitiful”.

Soulsville, los años dorados

En 1965 se une a Stax como Director de Promociones Al Bell, clave para el devenir del sello. Al había estudiado con Martin Luther King, y aportó una visión más económica.

Ese mismo año llegaron Sam & Dave rebotados de Atlantic. No habían conseguido el éxito que esperaban, y el paso a un sello independiente como Stax lo interpretaron como si el fin de su carrera se acercara.

Sam__DavePese a sus reticencias iniciales, Sam & Dave encontraron en Stax lo que no habían visto conseguido en el pasado: un ambiente familiar y dos compositores que entendieron sus necesidades, David Porter e Isaac Hayes. Juntos grabaron grandes éxitos como “Soul Man” (alegato velado sobre el orgullo negro), “You Don´t Know Like I Know” o “Hold on I’m Coming”.

Los años de más éxito de Stax coincidieron con los años de éxitos de su competidor en el mundo del Soul, la Motown. Demostrando una admiración mutua, el modelo de los dos sellos era completamente contrario. Mientras que Motown funcionaba como una fábrica, inspirado en los modelos productivos de Ford, Stax funcionaba como una familia. Motown era elegante y refinado, Stax era el primo salvaje y visceral. Os animo a comparar las versiones de “My Girl” de los Temptations y de Otis Redding, que ejemplifican claramente esta diferencia.

SoulsvilleComo Motown llamaba a sus cuarteles generales “Hitsville” (no hay que olvidar que nadie ha conseguido más números 1 en las listas que los músicos de sesión de Motown), Stax decidió llamar a sus oficinas “Soulsville”, colocando un gran cartel en la marquesina del estudio.

Los músicos de Stax convirtieron el estudio en un oasis dentro de un mundo segregado. No importaba el color, sólo las capacidades musicales. En su tiempo de relajación y ocio tenían un segundo oasis en Memphis, el hotel Lorraine. Se convirtió en un lugar de reunión, alrededor de la piscina para sobrellevar el duro calor del sur, donde podían descansar y componer durante el día, para volver al estudio cuando cayese la noche. Entre sus paredes nacieron temas como el clásico de Eddie Floyd, “Knock on Wood”.

stax_norway

Entre finales de 1966 y 1967 la historia de Stax llega a su punto álgido, cuando Booker T. & the MG’s, The Mar-Keys, Arthur Conley, Sam and Dave, Eddie Floyd y Otis Redding se embarcaron en una gira europea. En este viaje por el viejo continente todos fueron tratados, por primera vez como estrellas. Muchos pensaron por primera vez que podían vivir bien de la música.

Hay que destacar que, como por otro lado era habitual, Booker T & the MG’s hacían su pase y actuaban también como músicos de acompañamiento de los otros artistas.

A la vuelta a Estados Unidos y encabezados por Otis Redding, actuaron frente a una multitudinaria a en el festival de Pop de Monterrey. El verano del amor acercó el R&B al movimiento Hippy.

Otro gran disco grabado en 1967 fue “Born Under a Bad Signed”, del bluesman Albert King, en el que contó con Booker T & the MGs.

Annus Horribilis

En diciembre de 1967 Otis Redding emprendió el vuelo con su avioneta recién estrenada, y nunca volvió. Dejó a modo póstumo la eterna “Sittin’ on the Dock of the Bay”, que después de la muerte de Otis termino de grabar Steve Crooper. Podéis leer el artículo que escribí sobre la historia de la canción aquí.

Hotel LorraineAl poco tiempo, y debido a la letra pequeña no revisada del contrato de distribución que firmaron con Atlantic, Stax perdió todos los derechos sobre su catálogo y sobre algunas de sus grandes estrellas como Sam & Dave. También en 1968, Martin Luther King es asesinado durante una visita a Memphis en el balcón del hotel Lorraine, precisamente el lugar que había servido como refugio a los artistas de Stax. Esto derivó en una gran tensión social, y Stax como lugar de encuentro e integración se encontraba en el epicentro.

Stax afrontaba el futuro sin su gran estrella, sin su catálogo, y en medio de un clima de inestabilidad social.

Renacer y WattStax

Al BellEmpujados por Al Bell, que había ascendido al puesto de vicepresidente, se firmaron nuevos artistas y se propusieron remontar el vuelo, acercando su modelo al de Motown.

El éxito de Johnnie Taylor de finales de 1968, “Who’s Making Love” muestra la nueva dirección y se convirtió en el mayor éxito de Stax hasta la fecha.

Animado por este éxito, Al Bell se embarca en lo que llamó “Soul Explosion”, la grabación y publicación simultanea de 28 álbumes para reconstruir el catálogo y mostrar a la industria que Stax era una compañía independiente viva y en plena forma.
En este contexto Isaac Hayes encontró el momento adecuado para pasar al primer plano, con la publicación de su álbum “Hot Buttered Soul”, que incluía el estándar de Burt Bacharard, “Walk on By”.

Isaac HayesEl clima de inestabilidad seguía creciendo y forzó a que se tomasen medidas como vallar el perímetro y contratar equipos de seguridad.
La familia que había sido en un momento, poco a poco, se fue rompiendo. Estella había cerrado la tienda de discos para ampliar el estudio, y habiendo perdido todo su peso, vendió su participación en Stax.

Después de la muerte de Martin Luther King el movimiento por los Derechos Civiles sufre una radicalización. Encabezados por Al Bell y la estrella emergente, Isaac Hayes, Stax se empapa de estos nuevos tiempos.

the_staple_singersEn 1968 habían firmado a los Staples Singers, pero no fue hasta 1971 con “Respect Yourself” y sobre todo en 1972 “I’ll Take You There”, que esta familia proveniente de la iglesia, liderada por la voz de Mavis Staples y con un marcado mensaje político, obtuvo sus primeros grandes éxitos.

Stax fue ampliado sus miras con la producción de bandas sonoras primero, y con la producción de películas después. En 1971 vio la luz “Shaft”, producida por el sello y con banda sonora de Isaac Hayes. Hayes obtuvo un Oscar por primera vez para un músico negro, y la película se convirtió en uno de los máximos exponentes de un género que se vino a llamar Blaxploitation.

En 1972, conmemorando el séptimo aniversario de los disturbios en la comunidad de Watts, se celebró un festival que se llamó WattStax (en clara referencia al Woodstock). Por el módico precio de $1, alrededor de 100.000 personas tuvieron la oportunidad de disfrutar de las actuaciones de los grandes artistas de Stax de la época: Bar Keys, Carla Thomas, Eddie Floyd, The Staple Singers, Luther Ingram, William Bell, Rance Allen, Rufus Thomas y el cabeza de cartel, Isaac Hayes.

El reverendo Jesse Jackson recitó con el público el poema “I Am – Somebody”, y el festival supuso toda una declaración de identidad de la comunidad negra.

Bancarrota y desaparición

A partir de WattStax se empezó a gastar más dinero del que se ingresaba. Los casos más sonados eran las excentricidades de Isaac Hayes, y los planes de comprar los Tams, el equipo de baloncesto profesional que residía en Memphis.

Para poder llegar a las tiendas de discos de los suburbios, y llevar su música a un público más masivo (principalmente blanco), Al Bell firmó con la todopoderosa CBS un acuerdo que permitía a Stax mantener su status de compañía independiente, y obtener la distribución que tanto deseaban.

El museo de Stax, en la actualidadEl cambio en la dirección de CBS, unido a la retirada del apoyo económico del banco UP, derivó en una espiral de demandas cruzadas que acabaron con la bancarrota de Stax, que fue declarada el 19 de diciembre de 1975.

En 2006 Concord Records compró Stax y desde entonces ha lanzado discos tanto de antiguos artistas del sello como de artistas nuevos.

En 2003 se construyó una réplica del edificio original de Stax (que había sido derribado en 1989), y actualmente aloja el Stax Museum of American Soul Music, así como la Stax Music Academy.

 

Hemos preparado una lista de reproducción de Spotify con los singles de Stax/Volt entre 1959 y 1968, con temas de prácticamente todos los artistas de los que hablo en el artículo.

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